A Timbuctu la cultura vince la Jihad. In Timbuktu culture wins over Jihad.

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C’è in Francia un film, Timbuktu del regista Sissako (originario del Mali), che si è guadagnato la palma di miglior film del 2014. L’argomento non è leggero (non si tratta di quell’ avventura nel deserto  che nel 1957 vide recitare insieme Sophia Loren e Rossano Brazzi), anzi è molto impegnativo. Tratta della questione dell’insorgenza del Jihadismo nel mondo musulmano, partendo dal Mali. E dall’episodio della lapidazione, nel 2012, di una coppia, svoltasi nell’indifferenza generale, anche dei media internazionali. Non aveva fatto molta “notizia”, come si dice. La pellicola evoca l’occupazione, in quell’anno, della città da parte degli estremisti islamici. In quel contesto sorgono, anche, delle resistenze individuali, come nel caso di quella pescivendola, donna di dolcezza e forza struggente, flagellata e presa in ostaggio perché non si è messa i guanti. Ma quando la picchiano lei risponde alla violenza, cantando. Attimi di intensa commozione in sala.

 

Il film non è un atto d’accusa senza speranza: oltre a denunciare la presa in ostaggio della religione islamica, e della popolazione inerme da parte degli estremisti, è una riflessione profonda sui comportamenti umani, sia delle vittime che dei carnefici, il tutto osservato dal cineasta con uno sguardo sull’umanità che ognuno conserva, anche nell’ accecamento del fanatismo e dalla crudeltà. Trovando una feritoia di luce anche nel buio di chi si è perso dentro ideologie antiumane.

 

Fin qui il film uscito nelle sale francesi, al quale fa un’eco al Bozar di Bruxelles, Timbuktu Renaissance, che ci immette nel vivo della questione dell’occupazione dei jihadisti nel Mali, raccontandoci di quella resistenza attiva di un gruppo di studiosi (capitanato da Abdel Kader Haidara, specialista di manoscritti antichi e direttore della Biblioteca Mamma Haidara di Timbuctù) che, insieme a dei collaboratori, a rischio della propria vita, ha messo in salvo in gran segreto, nella cittadina di Bamako un fondo di manoscritti secolari (provenienti anche dalle bibloteche di 32 famiglie del luogo), altrimenti destinati al rogo. Fatto di certo non nuovo nella storia delle dittature, come accadde anche sotto il regime nazista.

Abdel Kader Haïdara in his library in Timbuktu, 2007 ©Alexandra Huddleston The contents of a trunk out of a family library in Timbuktu © Seydou Camara
Abdel Kader Haïdara in his library in Timbuktu, 2007 ©Alexandra

Manoscritti particolarmente importanti anche perché trattano di matematica, legge, religione e trasmettono un sapere che è anche portatore di pace tra gli uomini: «Le tragedie sono causate dalle differenze e dalla mancanza di tolleranza. Gloria a Colui che crea grandezza dalla differenza e permette che pace e riconciliazione regnino». (Citazione di El Hadj Omar Tall, 1797-1864). Così, quando gli estremisti sfondarono le porte della Biblioteca Ahmed Baba non vi trovarano che libri di religione, editi tra Otto e Novecento, di relativa importanza perché il grosso era stato salvato.

 

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The contents of a trunk out of a family library in Timbuktu © Seydou Camara

 

Al Bozar di Bruxelles, fino al 22 febbraio, sono esposti 16 manoscritti che testimoniano il “lieto fine” di quell’avventura e, sulla scorta di una serie di fotografie del Mali, raccontano il fascino di questo Paese che, nei secoli XV e XVI fu un rinomato centro di cultura. Un detto africano così descrive Timbuctu: «Il sale viene dal nord, l’oro dal sud e l’argento dalla terra dell’uomo bianco. Ma la Parola di Dio e il sapere possono essere trovati solo a Timbuctù».

Holy Quran with gilt writing on fish skin. Haidara library
Holy Quran with gilt writing on fish skin. Haidara library

One of the aspects of war which people are less familiar with is the plundering and destruction of cultural and historic heritage, which often go hand in hand. Everyone remembers the images from 2001 when the Bamyian Buddha sculptures in Afghanistan were blown up by the Taliban, but today also priceless cultural objects and sites are being lost on a daily basis in countries that are in conflict situations such as Syria, Iraq or Lebanon.

Manuscript of Timbuktu (c) Seydou Camara
Manuscript of Timbuktu (c) Seydou Camara

 

In April 2012 war broke out in Mali and Timbuktu fell into the hands of Jihadists.The city, well situated at an intersection of rivers and trade routes, was at the peak of its glory in the 15th and 16th century a renowned Islamic centre of knowledge and abeacon of culture and tolerance. In Timbuktu numerous valuable books and manuscripts were in circulation, either written, copied or sold there. The collected knowledge about subjects ranging from African history to mathematics and chemistry, to public administration and law, were preserved and disseminated from there. Until the outbreak of the war they could be found in diverse public and family libraries, and private collections. During the war, the Jihadists imposed a radical form of Islam and attacked the cultural riches of the city. Confronted with acute danger facing the manuscripts, Mali and the international community raised the alarm. A group of representatives from the 32 family libraries, under the leadership of Abdel Kader Haidara, took personal risks to secretly transport almost the entire patrimony to the Malian capital Bamako. According to art historian Julie Chaizemartin «It is one of the biggest cultural rescue operations ever in the context of an exacerbated political-ideological war». When the Jihadists gained entry to the Ahmed Baba library, all they found was around a hundred religious works from the nineteenth and twentieth century and a handful of relatively unimportant manuscripts.

 

The exhibition showcases a selection  of16 original manuscripts mostrepresentative of thisof this heritage, with texts about science, politics and law. The sophisticated contemporary message they convey is remarkable. ‘Tragedies are caused by difference and lets peace and reconciliation reign’, is one example. (Quote from El Hadj Omar Tall (1797-1864))

 

The story of the selected manuscripts is presented in three languages (Dutch, French and English).The exhibition is further supplemented by photographs of manuscripts, of the city’s architecture and of Koranic schools today. In addition, you can enjoy clips from the films ‘Timbuktu’ and ‘The Last song before the war’.

 

The exhibition has been compiled by Abdel Kader Haidara, specialist in old manuscripts and director of the Mamma Haidara library in Timbuktu. He organised the manuscript rescue operation in collaboration with other library managers. In 2014 he won the German Afrikapreis for his work towards the rescue and preservation of the manuscripts of Timbuktu.

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